L’EFSA évalue la sécurité des aliments irradiés

Les experts scientifiques de l’EFSA ont mis à jour les conseils scientifiques concernant la sécurité des aliments soumis à une irradiation – un procédé qui peut être utilisé pour détruire des bactéries à l’origine d’intoxications alimentaires. Dans un avis complet destiné aux responsables politiques de l’UE, le groupe scientifique BIOHAZ[1] de l’EFSA a examiné l’efficacité et la sécurité microbiologique du procédé, tandis que le groupe CEF[2] de l’EFSA s’est penché sur les risques possibles associés à la formation de plusieurs substances chimiques résultant de l’irradiation des aliments.

Les experts du groupe BIOHAZ ont conclu que l’utilisation de l’irradiation des aliments n’engendre pas de risque microbiologique pour le consommateur. Bien qu’efficace, la pratique de l’irradiation doit cependant être considérée comme un procédé parmi d’autres pour réduire la présence d’agents pathogènes dans les aliments. Ils signalent que l’irradiation devrait faire partie d’un programme intégré de gestion de la sécurité des aliments visant à protéger les consommateurs et comprenant de bonnes pratiques de culture, de fabrication et d’hygiène.

Les experts ont déclaré que la plupart des substances qui se forment dans les aliments à la suite d’une irradiation apparaissent également au cours d’autres types de transformation des aliments, avec des niveaux comparables à ceux observés, par exemple, lors du traitement thermique des aliments.

Ils signalent qu’actuellement, seules des quantités très limitées d’aliments consommés en Europe sont irradiées. Les seuls nouveaux éléments probants pointant vers de possibles effets nocifs pour la santé concernent certaines études récentes signalant des problèmes neurologiques chez des chats nourris exclusivement avec de l’alimentation animale ayant été irradiée à des niveaux extrêmement élevés. Ces effets n’ont été observés que chez les chats. Cependant, ni les causes ni le mécanisme pouvant expliquer le développement des problèmes neurologiques observés ne sont clarifiés dans ces études. Des études plus approfondies seraient nécessaires pour évaluer l’éventuelle pertinence des ces études pour la santé humaine.

Les groupes scientifiques recommandent que les décisions concernant les aliments qui peuvent être irradiés ainsi que les doses utilisées[3] ne devraient pas être fondées uniquement sur des catégories prédéfinies d’aliments, comme c’est le cas actuellement, mais aussi sur des facteurs tels que : les bactéries concernées, le niveau requis de réduction bactérienne, l’état de l’aliment (réfrigéré, surgelé ou séché) ou le contenu en graisses ou en protéines de l’aliment. Ils déclarent en outre que les décisions concernant le type d’aliments pouvant être soumis à une irradiation devraient aussi prendre en compte la diversité des produits alimentaires auxquels les consommateurs ont aujourd’hui accès, tels que les aliments prêts à consommer.

Qu’est-ce que l’irradiation des aliments?
L’irradiation des aliments est un procédé qui peut être utilisé pour éliminer des bactéries qui sont à l’origine d’intoxications alimentaires, telles que les salmonelles ou les campylobacters. L’irradiation peut également ralentir la maturation des fruits et contribuer à empêcher la germination de légumes tels que les pommes de terre ou les oignons. Dans l’Union européenne, tous les aliments ou ingrédients d’aliments ayant été irradiés doivent porter la mention «irradié» ou « traités par ionisation» afin de permettre aux consommateurs de faire un choix éclairé.


L’irradiation des aliments ne doit pas être confondue avec l’éventuelle contamination radioactive résultant d’un accident nucléaire. L’irradiation d’un aliment ne le rend pas radioactif.

[1] BIOHAZ = le groupe traite de questions relatives aux dangers biologiques associés à la sécurité des aliments et aux toxi-infections alimentaires
[2] CEF = le groupe traite de questions concernant la sécurité de l’utilisation de matériaux en contact avec les aliments, des enzymes, des arômes et des auxiliaires technologiques et, également, de questions relatives à la sécurités des procédés.
[3] La directive 1993/3/CE établit la liste des aliments et ingrédients alimentaires pouvant être irradiés sur le territoire de l’UE. À ce jour, cette liste ne contient qu’une seule catégorie d’aliment, à savoir les herbes aromatiques séchées, les épices et les condiments végétaux. Les États membres peuvent autoriser, au niveau national, l’irradiation d’aliments ou d’ingrédients alimentaires ayant reçu un avis favorable du comité scientifique de l’alimentation humaine (SCF) en 1986, 1992 ou 1998 (p. ex. fruits, légumes, céréales, poissons ou crustacés, viande fraîche ou volaille).

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