Valores nutricionales de referencia

Introducción

Una dieta equilibrada es aquella que proporciona las cantidades adecuadas de nutrientes diversos para mantener la salud y el bienestar. Las proteínas, los hidratos de carbono, las grasas, las vitaminas, los minerales y el agua son nutrientes. Cada nutriente desempeña una función particular en el cuerpo humano.

La cantidad de cada nutriente necesaria para mantener la salud de una persona se denomina necesidad nutritiva. Las necesidades nutritivas varían en función de la edad y el sexo. El nivel de actividad física, el estado fisiológico (como el embarazo), los hábitos alimentarios y los antecedentes genéticos también son factores importantes.

Valores nutricionales de referencia (VNR) es un término general que engloba un conjunto de valores de referencia de nutrientes y que incluye las necesidades medias (NM), las ingestas de referencia para la población (IRP), las ingestas adecuadas (IA) y los rangos de ingesta de referencia para macronutrientes (IR). Estos valores indican a los profesionales la cantidad de un nutriente que se necesita para que una persona o un grupo de personas, por lo demás sanos, sigan estando sanos. Los VNR también incluyen el nivel superior de ingesta tolerable (NS), que es la cantidad máxima de un nutriente que se puede consumir de forma segura durante un periodo prolongado.

Los VNR no son objetivos ni recomendaciones nutricionales para personas concretas (véanse las Preguntas frecuentes). Los responsables políticos de la UE y sus Estados miembros los utilizan para emitir recomendaciones sobre la ingesta de nutrientes de los consumidores. Los VNR también se utilizan como base de la información que consta en el etiquetado de los alimentos y para establecer recomendaciones nutricionales. Tales recomendaciones pueden ayudar a los consumidores a tomar decisiones dietéticas saludables.

Los VNR están destinados a las personas sanas. Las que padecen enfermedades pueden tener necesidades diferentes. Los profesionales sanitarios se encargan de ofrecer orientación a las personas o a los grupos con necesidades específicas.

Últimos datos

En agosto de 2018, la EFSA publicó el protocolo relativo a su dictamen científico sobre el nivel superior (NS) de ingesta tolerable de azúcares en la dieta. El protocolo define la estrategia que se adoptará para la recogida de datos y para la valoración, el análisis y la integración de los datos pertinentes para el dictamen científico. Se celebró una consulta pública entre el 9 de enero y el 4 de marzo de 2018.

En julio de 2018, la EFSA publicó un dictamen que actualiza su dictamen de 2012 sobre el nivel superior de ingesta tolerable de vitamina D en relación con el NS establecido para lactantes (menores de un año). En los lactantes de hasta 6 meses de edad, los datos disponibles respaldan el mantenimiento del nivel superior de ingesta tolerable vigente de 25 μg/día. En los lactantes de entre 6 y 12 meses de edad se propone un nivel superior de ingesta tolerable de 35 μg/día. Se celebró una consulta pública entre el 18 de abril y el 23 de mayo de 2018.

Hitos

2018: se publica en el EFSA Journal un número especial sobre VNR en el que se reúnen todos los dictámenes científicos sobre los VNR publicados hasta la fecha. Se incluye asimismo un informe breve, que ofrece una visión general del trabajo de la EFSA en este ámbito y expone, en concreto, todos los valores numéricos correspondientes a los grupos de población.

La EFSA publica una actualización de su dictamen científico sobre NS de vitamina D en lactantes.

2013-2017: se publica una serie de dictámenes científicos sobre VNR relativos a micronutrientes (excepto NS) que comprenden 14 vitaminas y 13 minerales.

2012: se publica un dictamen científico sobre los NS del ácido eicosapentaenoico (EPA), el ácido docosahexaenoico (DHA) y el ácido docosapentaenoico (DPA) y dictámenes científicos sobre los NS del calcio y la vitamina D que actualizan los dictámenes previos del Comité Científico de la Alimentación Humana.

2009-2012: se publican dictámenes científicos sobre VNR relativos a macronutrientes que comprenden el agua, las grasas, los hidratos de carbono y la fibra alimenticia, las proteínas y la energía.

2010: la EFSA publica un dictamen científico en el que se establecen los principios generales para la determinación de los VNR y se inicia la revisión de los VNR referidos a macronutrientes y micronutrientes establecida por el Comité Científico de la Alimentación Humana (SCF) en 1993.

2006: la EFSA y el SCF publican un informe en el que se recopilan todos sus dictámenes científicos, se identifican los posibles efectos adversos para la salud de las vitaminas y los minerales en caso de ingesta superior a las necesidades dietéticas y, en la medida de lo posible, se establecen los niveles superiores (NS) de ingesta tolerable para diferentes grupos de población. El informe versa asimismo sobre oligoelementos como el boro, el níquel, el estaño y el vanadio.

2005: la EFSA inicia su revisión y actualización de los valores de referencia relativos a los aportes de nutrientes y energía establecidos en 1993 por el SCF, a petición de la Comisión Europea.

Papel de la EFSA

La EFSA ofrece asesoramiento científico independiente sobre la ingesta de nutrientes a los gestores del riesgo y los responsables políticos de la UE. Tal asesoramiento supone una base de datos importante en la que fundamentar las políticas nutricionales, el establecimiento de objetivos de salud pública relacionados con la dieta y la elaboración de programas de información y educación para el consumidor acerca de una dieta saludable. El establecimiento de objetivos nutricionales para la población o la elaboración de recomendaciones individuales queda fuera del ámbito de competencias de la EFSA. Tales tareas son responsabilidad de los responsables de la formulación de políticas nacionales y de la UE y de los profesionales sanitarios.

En 2005, la Comisión Europea pidió a la EFSA que revisara y actualizara los valores nutricionales de referencia relativos a los aportes de nutrientes y energía establecidos en 1993 por el Comité Científico de la Alimentación Humana. La Comisión Técnica Científica de Nutrición, Nuevos Alimentos y Alérgenos Alimentarios (Comisión Técnica NDA) de la EFSA sentó las bases para dicha tarea en un primer dictamen publicado en 2010 en el que se establecían los principios generales para el cálculo y la aplicación de los VNR. Desde entonces, la Comisión Técnica NDA ha elaborado 32 dictámenes científicos en los que se recomiendan VNR de agua, grasas, hidratos de carbono y fibra alimenticia, proteínas y energía, así como de 14 vitaminas y 13 minerales. La EFSA finalizará esta tarea en 2019, con la publicación de dictámenes científicos sobre los VNR de sodio y cloruros.

En 2010, la EFSA también ayudó a los poderes públicos de los Estados miembros en el establecimiento de los principios para traducir las recomendaciones nutricionales expresadas en términos de alimentos y publicó un dictamen sobre las recomendaciones nutricionales expresadas en términos de alimentos en el que se ofrecía asesoramiento a los responsables de la formulación de políticas a propósito del modo de traducir las recomendaciones nutricionales en mensajes para los consumidores acerca de alimentos.

Además, la EFSA ofreció asesoramiento científico acerca del establecimiento de unos niveles superiores (NS) de ingesta tolerable de vitaminas y minerales (ficha sinóptica). Estos valores representan el aporte diario crónico superior de un nutriente que es improbable cause efectos adversos en la salud de los seres humanos. La EFSA sigue recibiendo solicitudes ad hoc de la Comisión Europea o de los Estados miembros referidas a la revisión los niveles superiores de ingesta tolerable de nutrientes, a saber, la actualización del nivel superior de ingesta tolerable de vitamina D en lactantes o la evaluación continua de los azúcares de la dieta. Los niveles superiores se utilizan como referencia en las evaluaciones de la EFSA acerca de la seguridad de las fuentes de nutrientes añadidas a complementos alimenticios.

Preguntas frecuentes

¿Para qué se utilizan los VNR?

Los VNR son conceptos clave en el ámbito de la nutrición. Constituyen la base científica sobre la que se fundamentan las recomendaciones nutricionales. Los utilizan los profesionales de la nutrición y de la salud en la evaluación alimentaria y la planificación dietética, a escala poblacional e individual. Pueden servir de base para que los gestores del riesgo o los responsables políticos establezcan los valores de referencia en el etiquetado de los alimentos y establezcan recomendaciones nutricionales expresadas en términos de alimentos. También son útiles para los fabricantes de alimentos en la formulación del producto y para los científicos que participan en investigaciones sobre nutrición.

¿Qué metodología se utiliza para establecer los VNR?

El Comité científico de la Alimentación Humana —predecesor de la EFSA— publicó orientaciones para el desarrollo de niveles superiores (NS) de ingesta tolerable para las vitaminas y los minerales. En estos documentos de orientación se describen los principios generales que han conformado la base para la evaluación de los efectos adversos de los micronutrientes en los seres humanos y el establecimiento de los niveles superiores por parte del Comité científico de la Alimentación Humana y de la Comisión Técnica de Nutrición, Nuevos Alimentos y Alérgenos Alimentarios de la EFSA.

En el caso de los VNR distintos de los niveles máximos, el marco utilizado por la EFSA se describe en su dictamen científico sobre los principios para obtener y aplicar los valores nutricionales de referencia. Este dictamen proporciona la terminología y las definiciones, además de explicar los métodos y los datos utilizados para obtener los VNR. También proporciona principios rectores para la aplicación de los VNR.

Los criterios en los que se basan los VNR de la EFSA se describen en el dictamen científico pertinente.

¿Por qué existen diferentes tipos de valores para expresar las necesidades nutricionales?

La necesidad de un nutriente varía de unas personas a otras. La necesidad media (NM) y la ingesta de referencia para la población (IRP) describen la distribución de las necesidades de una población. Estas indican respectivamente la ingesta de un nutriente que satisface las necesidades diarias de la mitad o de la mayoría (97,5 %) de los componentes de la población. Suponiendo que las necesidades individuales de un nutriente se distribuyan de forma normal dentro de una población, la IRP se calcula como la NM más el doble de su desviación estándar (DE). En la práctica, rara vez se conoce la DE, por lo que se utiliza un coeficiente de variación predeterminado para la obtener las IRP. Si no es posible determinar la NM de un nutriente, no se puede obtener la IRP.

Cuando no hay datos científicos suficientes para determinar la NM (y la IRP), pueden proponerse otros dos valores, la ingesta adecuada (IA) y los rangos de ingesta de referencia para macronutrientes (RI).

Una IA es el nivel de ingesta que se supone que es suficiente según las observaciones realizadas a partir de grupos de personas aparentemente sanas. Requiere más juicio que el que se aplica para determinar una NM o una IRP. La implicación práctica de un IA es similar a la de una IRP, es decir, describir el nivel de ingesta de un nutriente que se considera adecuado para mantener una buena salud. La distinción entre los términos radica básicamente a las bases científicas en las que se apoyan.

Los RI suelen fijarse para las grasas totales y para los hidratos de carbono totales basándose en su contribución relativa a la ingesta de energía total. Indican el rango de ingesta de una fuente de energía que es adecuado para mantener la salud.

El tipo de valor, así como los criterios utilizados, se deciden caso por caso para cada nutriente, dependiendo de los datos disponibles.

¿Son los VNR aplicables a las personas que padecen enfermedades?

Los VNR están destinados a las personas sanas. Las que padecen enfermedades pueden tener necesidades diferentes. Los profesionales sanitarios se encargan de ofrecer orientación a las personas o a los grupos con necesidades específicas.

¿Cómo se definen las poblaciones destinatarias?

Se desarrollan VNR para diferentes grupos de población. La elección de los grupos se basa en las diferencias en las necesidades de nutrientes relacionadas con la velocidad de crecimiento, la variación en el estado endocrino, como en la pubertad, y las diferencias en la absorción de nutrientes o en las funciones corporales, como la función renal. También se consideran necesidades específicas durante el embarazo y la lactancia. Por tanto, se desarrollan VNR para diferentes etapas de la vida y sexos, así como para diferentes rangos de edad. Para cada nutriente, las poblaciones destinatarias se establecen caso por caso, dependiendo de los datos disponibles.

¿Por qué no se han establecido VNR para el primer semestre de vida de los lactantes?

Las necesidades nutricionales de los lactantes menores de 6 meses suelen considerarse equivalentes al aporte de la leche materna, por lo que la EFSA no ha establecido ningún VNR para este grupo. Sin embargo, en su primer semestre los lactantes pueden tener necesidades nutricionales específicas, que se abordan en las políticas nacionales de salud pública.

¿Qué diferencia existe entre los VNR y los objetivos y las recomendaciones nutricionales?

Los VNR no deben considerarse recomendaciones para las personas individuales. Son referencias científicas para los profesionales, que las utilizan a la hora de establecer los objetivos nutricionales para las poblaciones o las recomendaciones para las personas individuales. Los objetivos y las recomendaciones nutricionales se adaptan a los contextos nacionales (p. ej., prioridades de salud pública, estado nutricional, patrones alimentarios, composición de los alimentos disponibles) y, por tanto, pueden diferir de un país a otro. El establecimiento de los objetivos y de las recomendaciones nutricionales está fuera del ámbito de competencia de la EFSA.

¿Dónde puedo encontrar los dictámenes científicos de la EFSA sobre los VNR?

Los niveles superiores de vitaminas y minerales publicados antes de 2005 se han recopilado en un informe único. Los dictámenes científicos sobre los niveles superiores emitidos desde entonces se publican en EFSA Journal. Entre ellos figuran los dictámenes científicos sobre los niveles superiores de calcio, la vitamina Dy el ácido eicosapentaenoico (EPA), el ácido docosahexaenoico (DHA) y el ácido docosapentaenoico (DPA), publicados en 2012, y la actualización del dictamen científico sobre los niveles superiores de vitamina D en lactantes, publicado en 2018. Se encuentra disponible para su consulta una ficha sinóptica de todos los niveles máximos.

Los dictámenes científicos completos sobre los VNR para la energía, el agua, los macronutrientes y la fibra alimenticia y los micronutrientes (excepto NS) se han recopilado en una edición especial del EFSA Journal.

¿Dónde puedo encontrar los datos de la EFSA sobre la composición de los alimentos y el consumo de alimentos?

Los datos utilizados por la EFSA para calcular las ingestas de nutrientes en diferentes grupos de edad en los países europeos se almacenan en la Base de datos de composición de los alimentos y en la Base de datos europea global sobre el consumo de alimentos.