Spanish Food Safety Authority (AESAN) 1st Food Safety and Nutrition Course – Madrid

Catherine Geslain-Lanéelle

Dear Roberto, Chairman of AESAN,
Dear Ana, Executive Director,
Dear ladies and gentlemen,
It is an honour and a great pleasure to be here with you this morning at this food safety and nutrition meeting organised by AESAN, the Spanish Food Safety and Nutrition Authority, in cooperation with the Universidad Complutense de Madrid.

I have been to AESAN’s food safety meetings in previous years in Santander, and am grateful for this invitation to take part again here in Madrid. I am delighted to be here with my colleagues, Marta Hugas, Head of the Biological Hazards Unit, Anne-Laure Gassin, Director of Communications, who will take part on Friday, and Victoria Villamar, my External Relations Assistant.

Introduction

There is no doubt that the setting we are in today is significant. There is very close cooperation between the national authorities and EFSA, which is the result of a working relationship that has been consolidated over the years. It is here in the University and in the research centres that scientists do their work to help EFSA to carry out its role. We enjoy strong scientific support from the Member States and from the scientists who work in EFSA in Parma, and I would like to take this opportunity to express my thanks.

AESAN and EFSA were created in the same year, 2002, and it could be said that we have been growing up together. This is a very significant fact. The national authorities and EFSA complement each other and work together as a network of national agencies and a European agency, in order to protect the health of European consumers.

The context in which the national authorities and EFSA were created is very different from the context we are in today. At that time the food crises of the 1990s, such as BSE and dioxins, were at the forefront of our minds. Consumer confidence had plummeted and the expectations surrounding EFSA and the national authorities were both high and demanding. Today, we believe that we have not disappointed consumers, and we are working day by day to ensure that the food that we eat every day is safe and, I would add, nutritious.

Lessons learned from the food crises

Those food crises taught us a great deal. They taught us that a sound scientific basis is vital and is the primary factor underpinning decisions to protect consumer health. They also taught us the importance of separating risk assessment from risk management, at least from a functional point of view, and that is the model that has been chosen in Spain. We also learned that communicating risks clearly and at the right time is essential. It is no coincidence that the European legislature gave EFSA responsibility for this. Among other things, we learned that transparency in risk assessment and in the decisions made by politicians (risk managers) on the basis of scientific opinions is of the utmost importance.

Six years on, we have been able to manage food-related incidents more successfully thanks to the mechanisms that are now in operation. The contamination of pork with dioxins in Ireland at the end of 2008 was a recent case.

EFSA’s mission and operational values

EFSA’s mission is laid down in our founding Regulation, which states that ‘the Authority shall provide scientific advice, and scientific and technical support for the Community's legislation and policies in all fields which have a direct or indirect impact on food and feed safety. It shall provide independent information on all matters within these fields and communicate on risks.’

EFSA is thus charged with both risk assessment and risk communication. The latter function of risk communication is a responsibility that is shared with the risk managers, which are the European Commission and the Member States.

As the risk assessors, EFSA and AESAN are the first link in the chain of risk analysis. EFSA is there to serve the risk managers – the European Commission, the national governments and the European Parliament – and our opinions must be independent and useful, as they form the basis for the decisions made by risk managers.

We are aware that today there are fresh expectations from consumers that we also need to address, for example environmental protection considerations and ethics, but also new technologies such as cloning and nanotechnology, which are prompting citizens to ask new questions.

Some of these expectations fall outside EFSA’s remit, which we seek to explain in order to clarify what our role is. Even today there are headlines in the press saying ‘EFSA authorises the sale of substances’. EFSA does not give authorisation for substances or products to be placed on the market. Our job is to evaluate the possible risks and to communicate our opinion to the risk managers – the European Commission and the national governments – who decide whether or not to authorise the substances or products.

When the European legislators created EFSA they gave it some operating principles that determine its modus operandi and guide each of its activities: scientific excellence , independence, openness and transparency. In 2006, we added responsiveness to these founding principles. These principles guide each of EFSA’s activities, and as far as possible, we seek to reinforce them, as they must be effectively implemented for the work of EFSA to be credible and have the confidence of consumers.

EFSA today

After six years, EFSA is now a mature organisation that is prepared to face the challenges of today and tomorrow. Last year we issued some 500 opinions. This year our work programme includes more than 1300 opinions and scientific reports.

We currently have 400 staff of 27 nationalities, more than 60% of whom have solid scientific training. In addition, however, EFSA includes a network of 30 national food safety authorities, a network of more than 1200 experts and more than 370 national research centres. All of these make up the EFSA of today. That is how we understand it.

EFSA has confidence in the work of our scientific staff in Parma and of the scientific experts from all the Member States. Internal and external scientific capacity ensure the scientific excellence and independence of our work. Thanks to the experts who work in research centres, in universities and also in national authorities, EFSA can count on the most up-to-date information on scientific developments, publications and methodologies to ensure that our opinions are of the highest quality.

Scientific cooperation

Scientific cooperation is EFSA’s top priority. This is laid down in the Scientific Cooperation Strategy adopted by the EFSA Management Board in December 2006. The strategy was preceded by the Bern Declaration of Intent in which the 27 national authorities committed to working as a network of authorities in order to strengthen the European food safety system, avoid duplication and use the resources available in the Member States to benefit European consumers.

The Cooperation Strategy established the creation of Focal Points in all the Member States with the aim of facilitating scientific exchange not just between individual Member States and EFSA, but also among the Member States and with interested parties within a particular country. 2008 was the first year of operation of the Focal Points and new contracts between EFSA and the national authorities of the 27 Member States were signed in 2009. Their work and their effectiveness are well known.

Allow me to take this opportunity to thank AESAN, which is the Focal Point in Spain, and in particular Ana Troncoso and Jesús Campos, for the work that they have done and for their cooperation with EFSA, especially in disseminating EFSA’s work and calling on Spanish expert scientists to work with us.

New impetus in cooperation

The Cooperation Strategy is still forging ahead. In June the EFSA Management Board backed a new initiative by the Authority to give new impetus to scientific cooperation with Member States. This focus was also backed by all the national authorities that met in Prague at the EFSA Advisory Forum at the end of June.

This new initiative aims to move forward with scientific cooperation in order to strengthen our capacity for risk assessment at national and European level, through better medium-term planning of the national and European work programme and by making maximum use of existing resources. This will help the Member States – the national authorities, research centres, universities and experts – to specialise in those areas that they consider to be a priority, and we will thus be able to make Europe a centre of scientific excellence for food safety and nutrition.

We are aware of the differences both between and within Member States in the various bodies that deal with food safety, and we therefore propose initiatives for the Member States to adjust to their own needs.

Spain has some great experts, as shown by the applications for membership of the EFSA panels and also the number of experts that have already registered on our database of experts. There are now 88 Spanish experts who have registered and shown their interest in working with EFSA. This database is the springboard for connecting with the work of EFSA. It is used for selecting experts to make up the EFSA working groups, which in turn assist the Panels. Participating in the working groups enables experts to find out how EFSA works and to access the scientific knowledge and discussion networks. I encourage all experts present that have not yet registered to do so and to spread the word among their circles of colleagues. I also thank all those who have already done so for making themselves available and for their interest in working with us.

Communicating risks

Risk communication is one of EFSA’s primary functions.
Communicating complex, scientific subjects in a clear, simple and coherent manner is undoubtedly a major challenge.

In order to communicate assessment results clearly and appropriately, EFSA works with the organisations that have close contact with consumers, in other words the national authorities, to send out relevant messages to consumers in that particular country. The national authorities know best how to adapt the messages to national concerns.
We are aware of the differences in perception among Member States, and for that reason cooperation with the national authorities is essential.

Conclusion

It is perfectly clear to everyone that, if EFSA is to meet the targets laid down in our Strategic Plan for 2009-2013, it will have to consolidate its cooperation with all actors in the food chain, and the Member States in particular. Resources at European and national level are increasingly precious, and we need to use them wisely, by sharing expertise, data and work programmes and avoiding divergence and duplication wherever possible.

At EFSA we are convinced that we will be able to face the challenges that we all have much better if we pool our efforts and knowledge by working together.

I hope that the meeting this week here in El Escorial will be rewarding and will generate debate, because it is through exchanging information, knowledge and dialogue that we will achieve our ultimate aim of protecting health and strengthening the food chain in Europe.

Thank you very much for listening.
 


Agencia Española de Seguridad Alimentaria y Nutrición (AESAN) I Curso de Seguridad Alimentaria y Nutrición

Estimado Presidente de AESAN, estimado Roberto

Estimada Directora ejecutiva, estimada Ana

Estimados participantes, Señoras y Señores

Es para mí un verdadero honor y un placer estar aquí esta mañana con Ustedes, con todos vosotros, y poder compartir estas jornadas de seguridad alimentaria y nutrición organizadas por la Agencia española de seguridad alimentaria y nutrición (AESAN) y en cooperación con la Universidad Complutense de Madrid.

He tenido la oportunidad de compartir jornadas de seguridad alimentaria organizadas por AESAN en años anteriores en Santander y agradezco esta nueva invitación para participar en este nuevo curso, aquí en Madrid. Me complace el poder estar aquí con mis colaboradores, Marta Hugas, Jefa de la Unidad de Riesgos Biológicos, con Anne-Laure Gassin, Jefa de Comunicación, quién participara en la jornada del viernes, y con Victoria Villamar, mi Asistente en Relaciones Externas.

Introducción

Sin duda, el entorno en el que nos encontramos hoy es significativo. La cooperación entre las agencias nacionales y las Universidades y EFSA es muy estrecha y el fruto de un trabajo conjunto que se va afianzando con el paso de los años. Es aquí en la Universidad y en los centros de investigación donde trabajan los expertos científicos que asisten a EFSA en el desarrollo de sus funciones. Contamos con un sólido soporte científico procedente de los Estados Miembros y del personal científico que trabaja en EFSA en Parma, al que desde aquí quisiera extender mi gratitud.

AESAN y EFSA nacieron el mismo año – 2002 – y podríamos decir que estamos creciendo juntos. Éste es un hecho significativo. Las agencias nacionales y EFSA entendían su mandato para trabajar como una red de agencias nacionales y europea para proteger la salud de los consumidores europeos.

El contexto en el que se crearon las agencias nacionales y EFSA es muy distinto del que se presenta hoy en día. Eran aquéllos, años en los que se tenía muy presente las crisis alimentarias de los años 90, por ejemplo la crisis de las vacas locas o de las dioxinas. La confianza de los consumidores había decaído terriblemente y las expectativas que se crearon en torno a EFSA y a las agencias nacionales eran altas y exigentes. A día de hoy, creemos que no hemos decepcionado a los consumidores y trabajamos día a día para asegurar que los alimentos que cada día consumimos son seguros, y añadiría, nutritivos.

Lecciones de las crisis alimentarias

Las crisis alimentarias de las que os hablaba anteriormente nos han enseñado mucho. Nos han enseñado que una base científica sólida es primordial y es el primer eslabón para poder apoyar decisiones de protección de la salud de los consumidores. También nos han enseñado la importancia de una separación entre la evaluación de riesgos y la gestión de riesgos – al menos una separación funcional - así es el modelo que se ha elegido en España. También aprendimos que la comunicación de los riesgos en tiempo oportuno y de manera clara es primordial. No es una coincidencia que los legisladores europeos dieron esta competencia a EFSA. Entre otras lecciones, también aprendimos que la transparencia en la evaluación de riesgos y en las decisiones que los políticos (gestores de riesgos) toman sobre la base de dictámenes científicos es de suma importancia.

Seis años más tarde hemos sabido gestionar incidencias alimentarias con mayor éxito y ello gracias a los mecanismos en funcionamiento. La contaminación con dioxinas en carne de cerdo en Irlanda a finales del 2008 ha sido unos de los casos recientes.

Misión y valores operacionales de EFSA

La misión de EFSA viene definida en nuestro Reglamento fundador, que establece que la Autoridad facilitará asesoramiento científico y apoyo científico y técnico de cara a la labor legislativa y política de la Comunidad en todos aquellos ámbitos que, directa o indirectamente, influyen en la seguridad de los alimentos y los piensos. La Autoridad facilitará información independiente acerca de todos los temas comprendidos en estos ámbitos e informarán sobre riesgos.

Así pues, a EFSA competen las funciones de evaluador de riesgos y de comunicación de los mismos. Esta última función – comunicación de riesgos – es una responsabilidad compartida con los gestores de riesgos, esto es, la Comisión europea y los Estados Miembros.

EFSA y AESAN como evaluadores de riesgos somos el primer eslabón de la cadena en el análisis de riesgos. EFSA esta al servicio de los gestores de riesgos – Comisión europea, gobiernos nacionales, Parlamento europeo, y nuestras opiniones deben ser independientes y útiles, ya que son la base fundamental que ampara las decisiones de los gestores de riesgo.

Somos conscientes que, hoy en día, hay nuevas expectativas por parte de los consumidores a las que también tenemos que hacer frente, por ejemplo consideraciones de protección de medio ambiente, de ética, pero también nuevas tecnologías, tales como la clonación, la nanotecnología, que desencadenan nuevas preguntas por parte de los ciudadanos.
Expectaciones, algunas de ellas, fuera del ámbito de competencia de EFSA y que nos esforzamos en comunicar con el fin de aclarar cual es nuestra función. Hoy en día aún podemos leer titulares de prensa que dicen “EFSA autoriza la comercialización de sustancias”. EFSA no autoriza la puesta en el mercado de sustancias ni productos. Nuestra labor es la de evaluar los posibles riesgos y comunicar nuestra opinión a los gestores de riesgo, Comisión europea y gobiernos nacionales, quienes decidirán la autorización o no de tales sustancias y productos.

Los legisladores europeos al crear EFSA la dotaron de unos principios operativos que determinan el modus operandi de la misma y que guían cada una de sus actividades: excelencia científica, independencia, transparencia y apertura. A estos principios fundadores añadimos en 2006 la reactividad. Estos principios guían cada una de las actividades de EFSA y en la medida de lo posible, nos esforzamos en reforzarlos ya que de su efectiva implementación depende la credibilidad del trabajo de EFSA y la confianza de los consumidores.

EFSA a día de hoy

Después de seis años EFSA es, ahora, una organización madura que está preparada para afrontar los retos de hoy y de mañana.
El año pasado emitimos alrededor de 500 dictámenes. Este año nuestro Programa de Trabajo prevé más de 1300 dictámenes e informes científicos.

A fecha de hoy somos 400 empleados de 27 nacionalidades, de los cuáles más del 60% tienen una formación científica sólida. Pero EFSA también la componen una red de 30 agencias nacionales de seguridad alimentaria, una red de más de 1200 expertos y más de 370 centros de investigación nacionales. Todos ellos forman parte de la EFSA de hoy. Así es como lo entendemos.

EFSA confía en el trabajo de nuestro personal científico, en Parma, y de los expertos externos, procedentes de todos los Estados Miembros. Capacidad científica interna y externa garantizan la excelencia científica y la independencia de nuestro trabajo. Gracias a los expertos, que trabajan en centros de investigación, en Universidades pero también en agencias nacionales, en EFSA podemos contar con las informaciones más actualizadas sobre desarrollos científicos, publicaciones, metodologías, para garantizar la alta calidad de nuestros dictámenes.

Cooperación científica

La cooperación científica es la principal prioridad de EFSA. La Estrategia de Cooperación Científica adoptada por el Consejo de Administración de EFSA en diciembre 2006 así lo determina. Precede a esta Estrategia la Declaración de Intención de Berna en la que las 27 agencias nacionales se comprometen a trabajar como una red de agencias para reforzar el sistema de seguridad alimentaria europea, evitar la duplicación y utilizar los recursos disponibles en los Estados Miembros en beneficio del consumidor europeo.

La Estrategia de Cooperación establecía la creación de Puntos Focales en todos los Estados Miembros con el objetivo de facilitar el intercambio científico entre el Estado miembro y EFSA pero también entre los Estados Miembros y dentro de un mismo país con las partes interesadas.
2008 fue el primer año operativo de los Puntos Focales y nuevos contratos entre EFSA y las agencias nacionales de los 27 se han firmado nuevamente en 2009. Su trabajo y eficacia es notorio.

Permitidme aprovechar este pasaje para agradecer a AESAN, punto focal en España, y en particular a Ana Troncoso y Jesús Campos, el trabajo desarrollado y la cooperación con EFSA, especialmente en la diseminación del trabajo de EFSA y en el llamamiento a los expertos científicos españoles a colaborar con nosotros.

Nuevo ímpetus en la cooperación

La Estrategia de Cooperación sigue avanzando. En junio el Consejo de Administración de EFSA respaldó una nueva iniciativa de la Autoridad para dar un nuevo ímpetus a la cooperación científica con los Estados Miembros. Este enfoque también fue respaldado por todas las Agencias nacionales que se reunieron en Praga en el Foro Consultivo de EFSA a finales de junio.

Esta nueva iniciativa pretende avanzar en la cooperación científica con el fin de reforzar la capacidad de evaluación de riesgos a nivel nacional y europeo, a través de una mejor planificación a medio plazo del programa de trabajo nacional y europeo haciendo el uso más óptimo de los recursos existentes. Con ello ayudaremos a que los Estados Miembros – agencias nacionales, centros de investigación, universidades, expertos – puedan especializarse en aquellos ámbitos que consideren dentro de sus prioridades y podremos así posicionar Europa como un centro de excelencia científica para la seguridad alimentaria y la nutrición.

Somos conscientes de las diferencias entre los Estados Miembros y dentro de los Estados Miembros de los diferentes organismos que se encargan de la seguridad alimentaria y, por ello, proponemos iniciativas a medida de los Estados Miembros con el fin de que se ajusten a sus necesidades.

España cuenta con grandes expertos, así lo ha demostrado con las candidaturas a formar parte de los Paneles de EFSA, pero también con el número de expertos que ya se han registrado en nuestra base de datos de expertos. Son ya 88 los expertos españoles que se han registrado y mostrado su interés en trabajar con EFSA. Esta base de datos es el trampolín para relacionarse con el trabajo de EFSA. Sirve como apoyo en la selección de expertos que forman parte de los grupos de trabajo de EFSA, que a su vez, asisten a los Paneles. La participación en los grupos de trabajo permite conocer el funcionamiento de EFSA, acceso a las redes de conocimiento científico y deliberación científica. Animo a todos los expertos presentes, que aun no se hayan registrado, a hacerlo y a diseminar este mensaje entre sus círculos de expertos. Asimismo, agradezco a todos los que ya lo hayan hecho por su disponibilidad e interés en trabajar con nosotros.

Comunicación de riesgos

La comunicación de riesgos es una función fundamental de EFSA.
Comunicar en temas complejos y científicos, de una manera clara, simple y coherente, es sin duda, un desafío importante.

Con el fin de comunicar de manera clara y apropiada los resultados obtenidos con las evaluaciones, EFSA colabora con las organizaciones que tienen un contacto cercano con los consumidores, estos es, las agencias nacionales para así poder transmitir mensajes relevantes a los consumidores de ese país. Las agencias nacionales conocen mejor la manera de adaptar los mensajes a las preocupaciones nacionales.
Somos conscientes de las diferencias de percepción entre los Estados Miembros, y por esta razón, la cooperación con las agencias nacionales es primordial.

Conclusión

Es evidente para todos nosotros que, para lograr los objetivos precisados en nuestro Plan Estratégico 2009-2013, EFSA debe consolidar la cooperación con todos los actores de la cadena alimentaria y, particularmente, con los Estados Miembros. Los recursos a nivel europeo y nacional son cada vez más preciosos y es necesario utilizarlos sabiamente, compartiendo maestría, datos y programas de trabajo y evitando la divergencia y duplicación donde sea posible.

En EFSA estamos convencidos que los retos a los que tenemos que hacer frente todos los afrontaremos mejor si unimos fuerzas y conocimiento a través de un trabajo conjunto.

Deseo que las jornadas de esta semana, aquí en El Escorial, sean provechosas y que generen debate porque será gracias al intercambio de información, conocimiento y diálogo con lo que conseguiremos nuestro objetivo último de protección de la salud y fortalecimiento de la cadena alimentaria en Europa.

Muchas gracias por vuestra atención.